El descubrimiento de la estratosfera

Francisco Martín León, meteorólogoPalabras clave: estratosfera, historia de la meteorología, Léon Teisserenc de Bort, TrappesArtículo de noviembre de 2007.  Recuperado en octubre de 2012

Colaboración Francisco Martín Colaboración Francisco Martín 09 Oct 2012 - 11:00 UTC

Introducción

 La estratosfera es una capa de la atmósfera que se sitúa sobre la troposfera. Mientras que en la troposfera la temperatura decrece con la altura, en términos generales, la zona de transición entre estas dos capas, la tropopausa, se caracteriza por la presencia de una capa isoterma. En la estratosfera, el elemento térmico fundamental es el aumento continuo de la temperatura al elevarnos en ella, dando lugar a una estabilidad muy marcada. Las inversiones de temperatura en la troposfera también se dan, pero de forma muy localizada en la vertical.

Figura 1. Perfil térmico de la atmósfera estándar con la altura.
 
No fue hasta finales del XIX y principios del XX, cuando los científicos y meteorólogos dispusieron de las primeras herramientas y medios para elevar instrumentos a grandes alturas y realizar las mediciones oportunas que van más allá de los 12-16 km.
 
Figura 2. Imagen del lanzamiento de un globo sonda meteorológico a principios del siglo XX
 
La herramienta originaría que debería elevar la carga instrumental fue los globos sondas que fueron inventados por Gustave Hermite y Geroge Besançon en 1892. Ellos mismo lanzaron globos con instrumentos meteorológicos un año después. Al recoger y analizar la información, ya observaron la presencia de una capa en niveles altos donde la temperatura mantenía constante y después crecía monótonamente con la altura, contradiciendo la creencia generalizada que la temperatura decrecía siempre a medida que nos elevamos. Muchos científicos criticaron el tipo de instrumental que había utilizado para tales medidas. Ellos mismos atribuyeron estas medidas a errores instrumentales y no se dieron cuenta de que estaban frente a uno de los mayores descubrimientos de la meteorología.
 
Figura 3. Instrumental básico de medida de globos sonda de principios de siglo pasado. Obsérvese el paracaídas en la parte superior del sistema.
 
Los sondeos se siguieron realizando en diferentes lugares de Europa y de EEUU de forma no coordinada. Los resultados y medidas confirmaban la existencia de una fuerte y prolongada inversión de temperatura que oscilaba entre los 10 y 16 km, según la época del año y lugar.
 
En 1896 se realizaron los primeros lanzamientos de globo coordinados en Europa. Se fundaron dos organismos capitales para el seguimiento y el estudio de la alta atmósfera en Europa, la Comisión Científica Aeronáutica y el Observatorio de Meteorología Dinámica en Trapees (Francia), coincidiendo con el Año Internacional de las Nubes. Su fundador, Léon Teisserenc de Bort siguió lanzando globos de forma sistemática y en 1898 tuvo constancia de la presencia de la estratosfera.
 
Figura 4.  Retrato de Léon Teisserenc de Bort, quien con sus constantes y sistemáticas medidas puso de manifiesto la presencia de una nueva capa atmosférica: la estratosfera.
 
Su descubrimiento no fue anunciado, posiblemente por las críticas que sufrieron los científicos mencionados con anterioridad, hasta más tarde. Cuando se reunió un número elevado de medidas con lanzamientos sistemáticos se hizo público el descubrimiento. Este hecho salió a la luz pública el 28 de abril de 1902.
 
Teisserenc de Bort presentó en una reunión de la Academia de Ciencias francesa un trabajo titulado “Variaciones en la temperatura en el aire libre en la zona entre los 8 y 13 km”. En este trabajo se demostraba que después de una caída continuada de la temperatura con la altura, existía otra capa donde la temperatura crecía paulatinamente con la altura. Se había descubierto la estratosfera.
 
En el 28 de abril del 2002 se cumplió cien años del descubrimiento de la estratosfera, capa importantísima para el mantenimiento de la vida humana, como se demostró más adelante con la existencia de una capa interna llamada ozonosfera que nos protege de la radiación ultravioleta. Los procesos de absorción de dicha radiación por el ozono causa dicho aumento de la temperatura con la altura.
 
Breve reseña histórica de Léon Teisserenc de Bort
 
A este meteorólogo francés le cabe el honor de haber descubierto la estratosfera en 1899.
 
Nace en Paris el 5 de noviembre de 1855. Trabajó en el departamento de meteorología del gobierno francés y llegó a ser el jefe del Centro administrativo nacional de meteorología en 1892.
 
En 1896 deja sus actividades que le ligaban al gobierno y establece un observatorio privado cerca de Versalles.
De Bort fue pionero en el uso de globos sonda sin tripulación humana. Con sus continuas medidas descubrió que en la atmósfera entre los 33,000 y 66,000 pies (10,058 y 20,117 metros), la temperatura atmosférica permanece constante o se incrementa con la altura.
 
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