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¿Por qué ha sido histórica la última irrupción de polvo sobre Canarias

Se realizan algunas consideraciones meteorológicas sobre el episodio histórico de polvo en suspensión y calima en Canarias durante el periodo 21-24 de febrero de 2020

Mapa de presión a 925 hPa y viento en nudos (kt) junto con las anomalías del viento normalizadas para el 22 de febrero de 2020 a las 00 UTC para el modelo GFS. Página de University at Albany, Alicia M. Bentley

Se analiza en este breve artículo la situación del 21-24 de febrero de 2020 que condujo a una irrupción histórica de polvo en suspensión de origen sahariano, con altas concentraciones de polvo, altas temperaturas, baja humedad, disminución de la visibilidad, generando un episodio intenso de calima, y sobre todo, fuertes vientos en niveles bajos y huracanados en medianías y altas cumbres.

La entrada de polvo africano sobre Canarias en el fin de semana del Carnaval canario, 21-23 de febrero de 2020 y días posteriores, ha sido una situación única por su intensidad, extensión, duración e impactos. Fueron canceladas las operaciones aeroportuarias por baja visibilidad por calima y fuerte viento en los aeropuertos canarios. Miles de pasajeros se vieron atrapados en los aeropuertos.

Se cancelaron clases en las islas, actividades al aire libre (Carnaval y algunas actividades deportivas) y se produjeron graves incendios en Gran Canaria y Tenerife. La salud de los canarios, especialmente lo que padecen problemas respiratorios, se vio afectada por las altas concentraciones de polvo.

Entre el 24 de febrero, y sobre todo el 25 de febrero, la vida cotidiana volvía a la normalidad.

Imagen del canal visible de la zona de Canarias con la irrupción inicial de polvo en suspensión al este de las islas orientales de Canarias junto geopotencial en 500 hPa (celeste ) y presión en superficie (negro) para el día 21 de febrero de 2020 a las 15 UTC, Eumetrain

Situación sinóptica: ingredientes

Atribuir a la dana del oeste de Canarias la causa única de esta irrupción histórica sería dar una visión muy simplista de asunto. Han tenido que intervenir otros ingredientes, y alguno de ellos se nos escapará.

En términos generales y sinópticos, había dos protagonistas de latitudes medias y uno de origen subtropical que conforman los ingredientes o engranajes fundamentales atmosféricos.

Un potente anticiclón, A, se asentaba en la zona de la península Ibérica y su eje se extendía de oeste a este. En su vertiente sur, el flujo del este se ubicaba en la zona norte del Marruecos-Sahara. Ver siguiente figura para notaciones.

Una dana, D, asociada a un ramal del chorro polar orientado de norte a sur, se aislaba sobre el norte de Canarias, con poco reflejo en superficie. Este proceso comenzó el 20 de febrero, aproximadamente. Hasta primeras horas del 21 de febrero la dana no tuvo un reflejo en superficie. Estrictamente hablando la dana tenía un modesto mínimo de presión de 1019 hPa,b, en superficie: la dana se había transformado en una borrasca fría aislada, bfa. Aún así seguiremos hablando de dana, de aquí en adelante.

El sistema dana-baja en superficie se desplazaba desde el norte de Canarias hacia el oeste de las islas.

Una baja subtropical, BS, continental, muy al sur de Mauritania, con una vaguada sur – norte, V, costera se desplaza hacia el sur del antiguo Sahara español.

Los tres sistemas atmosféricos en capas bajas se trasladaron de tal forma que el gradiente de presión en niveles bajos aumentó de forma significativa en el interior del Sahara y hubo un efecto de succión o tiro por la dana atlántica:

El anticiclón se desplaza hacia el sur y la baja subtropical hacia el norte: se genera un fuerte gradiente de presión y viento de componente este sobre zonas del Sahara. El eje este-oeste del viento estaba orientado hacia Canarias

La dana se desplazó hacia el oeste de las Islas y succionaba el aire del este africano acelerándolo directamente hacia Canarias.

En este flujo del este de origen africano, y orientado hacia las Islas, es reforzado por la vaguada mesoescalar africana de superficie, V.

Mapas de geopotencial, viento y vorticidad ciclónica en 500 hPa, arriba, mostrando la dana, y la presión superficie y anomalías, abajo, para el día 22 de febrero de 2020 a las 00 UTC, con los elementos indicados en el texto. Tropicaltidbits

Anomalías extraordinarias

La cinta transportadora intensa y extensa en capas bajas que llevaría el flujo cargado de polvo africano desde el Sahara hasta el centro del Atlántico oriental subtropical, estaba preparada. En medio o en el camino de esta cinta o lengua de aire seco, cálido y polvoriento de origen sahariano estaban las islas Canarias.

La presión y las anomalías estandarizadas de vientos en capas bajas muestran estas consideraciones meteorológicas extraordinarias.

Secuencia de mapas de presión a 925 hPa y viento en nudos (kt) junto con las anomalías estandarizadas de la velocidad del viento para el periodo de interés para el modelo GFS. Página de University at Albany, Alicia M. Bentley

Observar que las anomalías estandarizadas de la velocidad del viento llegan al máximo positivo de la escala en el flujo del este africano sobre Canarias.

Entradas de polvo de origen africano y calimas han existido siempre y seguirán existiendo, pero la intensidad de los vientos que transportaba el polvo en suspensión ha sido el elemento más característico de este episodio que ha condicionado un transporte adicional y altamente concentrado de polvo sahariano.

Esta entrada se publicó en Reportajes en 26 Feb 2020 por Francisco Martín León