Modelización de los microplásticos en el medio ambiente

Millones de toneladas de desechos plásticos en diminutas piezas microscópicas se están moviendo alrededor de los océanos del mundo y están encontrando su camino hacia el suelo, los sedimentos y el agua dulce

Una investigación de WSU crea el primer modelo de cómo los residuos plásticos se mueven en el ambiente.

Un investigador de la Universidad del Estado de Washington, WSU, por primera vez ha modelado cómo las fibras microplásticas se mueven a través del medio ambiente.

El trabajo, publicado en la edición impresa de noviembre de 2018 de la revista Advances in Water Resources, podría algún día ayudar a las comunidades a comprender mejor y reducir la contaminación de los plásticos, que es un problema creciente en todo el mundo.

Millones de toneladas de desechos plásticos en diminutas piezas microscópicas se están moviendo alrededor de los océanos del mundo y están encontrando su camino hacia el suelo, los sedimentos y el agua dulce.

Los residuos plásticos provienen de muchas fuentes, incluidas las fibras sintéticas para prendas de vestir, cosméticos, envases y procesos industriales. Estas masas de plástico a menudo terminan en los océanos, dañando la vida marina que se los come.

Modelización De Los Microplásticos En El Medio Ambiente

Los investigadores han estudiado y medido microplásticos en una variedad de entornos, pero Nick Engdahl, profesor asistente en el Departamento de Ingeniería Civil y Ambiental, es el primero en modelar cómo se mueven las fibras sintéticas.

"Quería saber si siguen moviéndose y propagándose o si simplemente se acumulan en un lugar", dijo Engdahl, quien ha estudiado el movimiento de una variedad de contaminantes en el ambiente.

Utilizó un enfoque novedoso basado en la física para simular el movimiento de las fibras microplásticas, específicamente. Estas fibras sintéticas en la ropa se crean durante su proceso de fabricación.

"Cada vez que caminas o te frotas contra algo, tu ropa está desprendiendo fibras", dijo Engdahl. Las microfibras, que se liberan principalmente cuando se lava la ropa, terminan en plantas de aguas residuales, donde una proporción significativa pasa a través de los sistemas de filtración de agua. Incluso los que se filtran terminan en los lodos de aguas residuales que pueden aplicarse a los suelos de las granjas como fertilizante o vertidos en vertederos.

Engdahl descubrió que la longitud de las fibras y la velocidad del agua en la que flotan determinan si se asientan en el suelo o continúan moviéndose en el ambiente. También descubrió que el movimiento de fibras microplásticas más cortas era complejo y que se movían más rápido que las sustancias disueltas en el agua.

Engdahl está trabajando para verificar y refinar su modelo contra observaciones directas del movimiento de fibra microplástica en un laboratorio. También planea medir las fibras en una instalación de tratamiento de aguas residuales.

"Cuantos más datos pueda obtener del mundo real, más exactamente podré ver si estas cosas se mueven o se quedan y se acumulan", dijo. "Esto nos ayudará a medir con mayor precisión su impacto ambiental, que en este momento se desconoce en gran medida".

Referencia

Simulating the mobility of micro-plastics and other fiber-like objects in saturated porous media using constrained random walks. Nicholas B.Engdahl. Advances in Water Resources. Volume 121, November 2018, Pages 277-284

Trabajo de investigación, aquí.
Esta entrada se publicó en Noticias en 30 Dic 2018 por Francisco Martín León