Ciclones tropicales: los efectos del agua son los más peligrosos

Los efectos del agua son más mortíferos en los huracanes y tormentas tropicales que afectan a los EE. UU. que los efectos generados directamente por los vientos, según el NHC/CNH

Francisco Martín León Francisco Martín León 22 Jul 2019 - 00:00 UTC
Ciclones tropicales en los EEUU: los efectos del agua son los más peligrosos que los del viento

De acuerdo con un estudio del Centro Nacional de Huracanes (NHC), las muertes por huracanes, tormentas tropicales y depresiones tropicales son más probables debido al agua que al viento, a pesar de que se sigan clasificando su intensidad por los vientos sostenidos.

Estadísticas sobre muertes

Siete de ocho muertes por ciclones tropicales en los EE. UU., desde 1963 hasta 2012 se debieron a marejadas ciclónicas, inundaciones o altas olas u ocurrieron en alta mar a menos de 50 millas náuticas de la costa, según el estudio del Dr. Ed Rappaport, subdirector del NHC: ir al estudio del Dr. Ed Rappaport

Los vientos de un ciclón tropical o los tornados embebidos representaron solo el 11% de las muertes en los Estados Unidos durante ese periodo estudiado.

Esto choca con la clasificación de los ciclones tropicales basada según sus vientos máximos sostenidos, aunque hay daños y muertes causados por el viento y sus rachas.

Un caso ejemplar ocurrió en agosto de 1992, los vientos intensos del huracán Andrew de categoría 5 destruyeron más de 25,000 casas y dañaron 101,000 más en Homestead y los suburbios del sur de Miami. A pesar de la devastación, solo 26 muertes, 15 en el sur de la Florida, se atribuyeron directamente al huracán Andrew.

De los 650 a 700 ciclones tropicales del Atlántico en el período de 50 años del estudio, dos a tres sistemas fueron mortales en los EE. UU. cada año en promedio.

Marejada ciclónica: la más mortal

Aproximadamente la mitad de todas las muertes en Estados Unidos causadas por ciclones tropicales se deben a la marejada ciclónica: aumento en los niveles de agua de los vientos del ciclón tropical que acumulan agua hacia la costa justo antes y durante de tocar tierra.

Hay que recordar que la marejada ciclónica no es simplemente una función de los vientos máximos. Hay otros factores costeros que intervienen en su intensidad y efectos.

Un buen ejemplo es el huracán Ike, que no fue un huracán "mayor" (categoría 3 o más fuerte) en su llegada a tierra en Galveston, Texas, en septiembre de 2008. Sin embargo, el tamaño del campo de viento de Ike generó una marejada ciclónica de 15 a 20 pies que eliminó la mayoría de las estructuras en el Península de Bolívar de Texas.

Mucho antes de la era moderna de los satélites, la televisión y la comunicación instantánea, una marejada ciclónica de hasta 15 pies, y con olas se cobró la mayor parte de las 8,000 a 12,000 vidas perdidas en el huracán Galveston, Texas, 1900, el más mortal del país.

Predicciones de marejada ciclónica

Para comunicar con mayor claridad la amenaza de marejada ciclónica, el NHC genera mapas potenciales de inundación cuando un huracán o una tormenta tropical se acercan a tierra.

Estos mapas identificarán qué tan profunda puede estar la inundación por marejada de tormenta tropical sobre el nivel del suelo en el peor de los casos según la trayectoria de pronóstico, la intensidad y el campo de viento.

Amenaza de inundación

De todas las causas de muerte en los ciclones tropicales de EE. UU. en los 50 años del estudio, el ahogamiento debido a la precipitación excesiva se produjo con más frecuencia que por cualquier otra causa. Hay dos razones para esto:

  • Primero, el potencial de lluvia de un ciclón tropical no depende de la intensidad del viento, sino de su velocidad de su avance. Cuanto más lento se mueve un ciclón, más lluvia puede generar.
  • En segundo lugar, el estudio de Rappaport observó que las áreas de fuertes lluvias en los ciclones tropicales pueden ocurrir lejos del centro de la tormenta y mucho después

Incluso un sistema depresionario que ya no es oficialmente una depresión tropical nombrada puede generar lluvias intensas y persistentes en su lento movimiento o a su paso por una zona donde la tierra ya está empapada por anteriores lluvias.

Los ciclones más mortíferos

Aproximadamente dos tercios de las muertes en los EE. UU. en el período de estudio de 50 años fueron de seis ciclones tropicales.

Los ciclones tropicales más mortíferos de EE. UU. (1963-2012), según el Centro Nacional de Huracanes, son:

Katrina (2005) 1200
Camille (1969) 256
Inés (1972) 122
Betsy (1965) 75
Sandy (2012) * 72
Floyd (1999) 56

* Sandy fue un ciclón post-tropical al tocar tierra en Nueva Jersey

Con los ejemplos extremos de Katrina y Camille, más de la mitad del total de muertes de ciclones tropicales en Estados Unidos en el estudio ocurrió en Louisiana o Misisipi.

El estudio señaló que incluso si se eliminaran las muertes por fallo del dique por Katrina, aproximadamente una de cada cuatro muertes por ciclones tropicales en los EE. UU. todavía habría sido de Louisiana o Misisipi.

Por el contrario, Rappaport encontró que aproximadamente el 5% de las muertes en los EE. UU. en ese tiempo ocurrieron en la Florida y Alabama combinadas, a pesar de haber experimentado de dos a tres veces el número de descargas en Louisiana y Misisipi.

Esto se atribuyó a la naturaleza propensa a las oleadas (pendiente baja) de la costa norte del Golfo en comparación con, por ejemplo, la costa atlántica de Florida.

A pesar de esto, vale la pena mencionar que los dos ciclones tropicales de registro más mortíferos de EE. UU., Galveston, Texas (1900, al menos 8,000 muertos), y Lake Okeechobee, Florida (1928, 2,500 muertos), no ocurrieron en Louisiana ni en Misisipi.

Curiosamente, la fuerza de la tormenta en el momento de la llegada a la tierra no se correlacionó necesariamente con el número de muertos. Solo tres de las 10 tormentas más mortales desde 1963 hasta 2012 fueron huracanes "importantes" al tocar tierra, categoría 3 o más fuertes.

En su lugar, el estudio encontró que seis de las 10 tormentas más mortales fueron tormentas tropicales o huracanes de Categoría 1, debido en parte a la amenaza de inundaciones por lluvia que se mencionó anteriormente.

Consulte el estudio del Dr. Ed Rappaport

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