La corriente en chorro en un clima más cálido

 

El calentamiento global amplifica las sequías e las inundaciones severas al interrumpir y modificar la corriente de chorro

 


Estas corrientes o jets, son poderosos e intensos flujos de aire de gran altitud que se mueven de oeste a este a través del Hemisferio Norte,  condicionando el tiempo en superficie en latitudes medias. Hay otras corrientes equivalentes en el Hemisferio Sur.

Esquema general de la circulación atmosférica con las corrientes en chorro en cada hemisferio: polar y subtropical

Sólo en los últimos 15 años, la devastadora sequía en California, las olas de calor en los Estados Unidos y Europa occidental, las inundaciones mortales en Pakistán, se agravaron cuando el cambio climático provocado por el hombre alteró estas enormes corrientes de aire.

“Nuestro trabajo demuestra que el cambio climático no sólo está llevando a un tiempo más extremo a través de los mecanismos habituales”, dijo el autor Michael Mann, profesor de la Universidad Estatal de Penn en los Estados Unidos.

Estos “mecanismos habituales” incluyen temperaturas más cálidas que conducen a más olas de calor y sequías, y humedad adicional en el aire que conduce a más inundaciones o nevadas.

Circulación zonal, izquierda,  y latitudinal, derecha, con marcados meandros de la corriente en chorro polar. Un mundo más cálido podría favorecer la frecuencia de la segunda opción, generando situaciones más adversas en superficie

“Además de estos efectos, el calentamiento global está cambiando el comportamiento de la corriente de chorro de una manera que favorece las anomalías atmosféricas más extremas y persistentes”, dijo Mann.

“Hemos descubierto una clara huella de la actividad humana”.

Las corrientes de chorro (polar) son corrientes de aire en forma de cinta que serpentean a través de la mitad norte (y sur) del globo alrededor de 8 a 11 kilómetros sobre la superficie de la Tierra.

Están generadas, controladas e impulsadas ??por el contraste entre el aire polar frío y el aire tropical cálido, o el llamado gradiente térmico. Las corrientes de chorro viajan en una banda de varios cientos de kilómetros de ancho a velocidades de hasta 300 kilómetros por hora. Las corrientes en chorro, o jet stream, son la razón que toma una hora menos en volar de Los Ángeles a Nueva York, o de Nueva York a Paris, y a veces una hora más en el vuelo de vuelta.

El camino serpenteante de estos flujos de aire crea los patrones del tiempo, incluyendo los sistemas de baja y alta presión, vaguadas y dorsales, entradas o irrupciones frías hacia el sur o calientes  hacia los Polos, fuera de temporada.

Cuando las corrientes de chorro se ralentizan, se atascan o se ondulan, estos sistemas meteorológicos pueden llegar a ser más extremos, lo que lleva a prolongados períodos de calor o precipitación.

“Cambios relativamente pequeños en la corriente de chorro pueden tener un gran efecto sobre el tiempo y  el tiempo extremo”, dijo el co-autor Dim Coumou, profesor del Instituto de Estudios Ambientales de la Universidad de VU de Amsterdam.

¿Y qué causa que estos flujos de aire masivos se alteren o se ralenticen? Una diferencia de temperatura más pequeña entre el aire ártico y el aire tropical que se encuentra a ambos lados.

El Ártico se ha calentado más de dos veces más rápido en el último medio siglo que el promedio mundial, aumentando en 2 ºC. El aire sobre las masas de tierra también se ha calentado más rápidamente que sobre los océanos.

Investigaciones anteriores vincularon las corrientes de chorro con grandes sequías e inundaciones durante las últimas dos décadas, pero no dijeron nada acerca de si la actividad humana ayudó a impulsar el proceso. “Lo que el nuevo estudio hace es conectar los puntos entre la mayor frecuencia de este efecto de corriente de chorro y el calentamiento causado por el hombre en el planeta“, dijo Mann.

Mann y su equipo utilizaron registros de temperaturas superficiales que se remontan a 1870, combinados con modelos de ordenador, para buscar patrones. Resultó que las condiciones que favorecieron el estancamiento de la corriente de chorro se han incrementado en un 70 % desde el comienzo de la era industrial, cuando los seres humanos comenzaron a cargar la atmósfera con gases de efecto invernadero atrapando  el calor. Significativamente, la mayor parte del cambio ha ocurrido en las últimas cuatro décadas.

Eso puede suceder de forma natural, pero se ha producido aún más a menudo mientras el cambio climático se ha establecido,  según los investigadores encontraron.
“Los estados  de ondulación de la corriente en chorro más frecuentes y persistentes parecen ser un fenómeno relativamente reciente”, dijo Coumou.

El Acuerdo Climático de París de 196 naciones pide que el calentamiento global esté “muy por debajo” del 2º C, pero las tendencias actuales hacen que la superficie de la Tierra está en camino de calentarse aproximadamente 4 ºC.

Referencia

Influence of Anthropogenic Climate Change on Planetary Wave Resonance and Extreme Weather Events
Michael E. Mann, Stefan Rahmstorf, Kai Kornhuber, Byron A. Steinman, Sonya K. Miller & Dim Coumou
Scientific Reports 7, Article number: 45242 (2017)
doi:10.1038/srep45242
http://www.nature.com/articles/srep45242

 

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