Los glaciares de Asia proporcionan un regulador contra la sequía

Un nuevo estudio para evaluar la contribución que hacen los glaciares de alta montaña de Asia para aliviar el estrés hídrico en la región

Francisco Martín León Francisco Martín León 22 Jul 2019 - 01:00 UTC
Los glaciares son embalses naturales de agua
Los glaciares son embalses naturales de agua

El estudio, publicado en Nature, tiene importantes implicaciones económicas y sociales para una región que es vulnerable a la sequía. El cambio climático está causando que la mayoría de los glaciares de la región se contraigan.

El glaciólogo del British Antarctic Survey (BAS), Dr. Hamish Pritchard, descubrió que durante las sequías, los glaciares se convierten en el mayor proveedor de agua para algunas de las principales cuencas fluviales de Asia. Esta agua de deshielo es importante para las personas que viven aguas abajo cuando fallan las lluvias y la escasez de agua está en su peor momento.

Cada verano, los glaciares liberan 36 kilómetros cúbicos de agua, equivalente a 14 millones de piscinas olímpicas, a estos ríos. Esta agua es suficiente para satisfacer las necesidades básicas de 221 millones de personas, o la mayoría de las necesidades municipales e industriales anuales de Pakistán, Afganistán, Tayikistán, Turkmenistán, Uzbekistán y Kirguistán.

Sin embargo, este suministro es insostenible, porque el cambio climático está causando que los glaciares de la región pierdan 1,6 veces más agua que la que obtienen cada año de nuevas nevadas.

La región de alta montaña de Asia, conocida como el Tercer Polo, abarca las montañas Himalaya, Karakoram, Pamir, Hindu Kush, Tien Shan, Kunlun Shan y Alai y tiene un total de 95,000 glaciares. Cerca de 800 millones de personas dependen en parte de su agua de deshielo.

El Dr. Pritchard analizó las estimaciones de la contribución del glaciar con la cantidad de precipitación en años promedio y en años de sequía. Utilizó conjuntos de datos climáticos y modelos hidrológicos para calcular el volumen de agua de los glaciares que entra y sale de las principales cuencas hidrográficas de la región.

El Dr. Pritchard dice: "Este estudio trata sobre responder a la pregunta: ¿por qué importan los glaciares? Incluso en la alta montaña de Asia, son remotos y cubren una parte muy pequeña de la región. Resulta que son particularmente valiosos para la sociedad como almacén natural de agua que mantiene los ríos fluyendo en verano, incluso a través de largas sequías”.

"En un contexto de aumento de la escasez de agua y alimentos relacionados con la sequía y la malnutrición, que se pronosticó con gran confianza en las próximas décadas, los glaciares de Asia desempeñarán un papel cada vez más importante en la protección de las poblaciones río abajo de los picos inducidos por la sequía en el estrés hídrico. Los picos que, sin mitigar los cambios en la forma en que se almacena y utiliza el agua, son el potencial desencadenante de un salto repentino en el precio del agua que podría desestabilizar profundamente esta región ".

Informe de investigación: "Los glaciares cada vez más pequeños de Asia protegen a las grandes poblaciones del estrés por sequía" / "Asia's shrinking glaciers protect large populations from drought stress"

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