Un traductor para hablar elefante, ¿por qué no?

Un catálogo ambicioso de comportamientos y vocalizaciones de elefantes ofrece percepciones increíbles sobre sus mentes y cultura, pudiendo así ayudar a salvar estos magníficos animales de la extinción.

Paula Gonçalves Paula Gonçalves Meteored Portugal 4 min
Elefante Africano
Según National Geographic, en Mozambique, Joyce y Petter crearon el Etograma del elefante africano, la biblioteca audiovisual más completa jamás realizada sobre el comportamiento de los elefantes de la sabana.

Una manada de alrededor de 40 elefantes deambula por los pastizales del Parque Nacional Gorongosa en Mozambique, dirigida por una matriarca llamada Valente que ha sido estudiada por la científica Joyce Poole y su esposo Petter Granli.

La pareja cofundó una organización sin ánimo de lucro con sede en los Estados Unidos llamada ElephantVoices. Llamado el Etograma del Elefante, tiene una biblioteca en línea disponible de forma gratuita sobre los comportamientos y vocalizaciones de los elefantes, junto con sus significados.

Esto no debería ser una sorpresa. El deseo humano de descifrar otros animales es antiguo, y la ciencia se ha acercado recientemente a ese sueño mediante, por ejemplo, el uso de inteligencia artificial para comenzar a decodificar las vocalizaciones de ballenas y aves.

El etograma del elefante es menos llamativo pero mucho más impresionante. Andrew Whiten, que estudia el comportamiento animal en la Universidad de St Andrews, Reino Unido, considera que este es un logro impresionante, probablemente el etograma más ambicioso jamás creado.

¿Cómo funciona ElephantVoices?

Los objetivos de esta organización incluyen avanzar en el estudio de la cognición, la comunicación y el comportamiento social de los elefantes, así como promover su cuidado científicamente correcto y ético.

ElephantVoices usa del conocimiento adquirido durante décadas para actuar como una voz para los elefantes. En la naturaleza, la caza furtiva de marfil, la destrucción del hábitat, la competencia con la gente por la disminución de los recursos, la caza deportiva, la matanza o la captura, todo amenaza la libertad y supervivencia de los elefantes. En cautiverio, su bienestar se ve afectado por prácticas abusivas y explotación con fines comerciales.

La opinión de ElephantVoices es que los elefantes necesitan protección como especie y como individuos. Después de más de 40 años de estudio, saben que entre los elefantes, como entre las personas, la sabiduría llega con la edad.

ElephantVoices
Joyce Poole registra vocalizaciones de elefantes en el Parque Nacional Amboseli en 2005. Fuente: National Geographic.

La memoria proverbial y la experiencia de vida de un elefante significa que las matriarcas mayores son más exigentes que las más jóvenes. La pérdida de una matriarca puede afectar el futuro de toda una familia; la muerte de una madre significa la muerte de su descendencia y una reducción de la supervivencia de la descendencia mayor.

La falta de modelos a seguir o la exposición a traumas severos cuando son jóvenes puede resultar en un comportamiento anormal en la edad adulta. La matanza de hembras mayores o machos grandes por la bala de un cazador impacta la estructura de una sociedad y la supervivencia de una población.

La comunicación es el pegamento que une la red social de una especie inteligente, y su estudio es una ventana al corazón y la mente de los elefantes.

Proteger a los elefantes significa comprender la dinámica de una sociedad, incorporar esta base de conocimientos en las prácticas de conservación y sensibilizar al público. ElephantVoices hace que compartir esta información sea una prioridad.

Escuchar las voces de los elefantes durante décadas les ha enseñado a estos científicos que la comunicación es el pegamento que une la red social de una especie inteligente, y su estudio ofrece una ventana al corazón y la mente de los elefantes.