Descargas terrestres de rayos gamma

Los flashes de rayos gamma terrestres ocurren sobre algunas tormentas eléctricas y se propagan hacia el espacio

Francisco Martín León Francisco Martín León 23 May 2019 - 01:00 UTC
Imagen de destellos de rayos gammas provenientes de la Tierra. Universidad de Valencia

Estas descargas de alta energía de fotones solo se descubrieron hace menos de 25 años cuando una nave espacial de la NASA diseñada para observar los estallidos de rayos gamma cósmicos desde el espacio exterior detectó destellos que parecían provenir de la Tierra.

La comunidad científica estaba intrigada, lo que llevó a la creación de un observatorio para aprender más sobre la Estación Espacial Internacional. Llamado el Monitor de Interacciones de la Atmósfera-Espacio, Atmosphere-Space Interactions Monitor, or ASIM, el conjunto de instrumentos incluye un detector de rayos gamma montado fuera del módulo europeo Columbus que captura toda la parte visible de la Tierra y puede detectar de dónde vienen los rayos gamma.

Desde el inicio de las operaciones hace un año, el instrumento MXGS del cazador de tormentas ha detectado más de 200 flashes de rayos gamma terrestres y, para casi 30 de ellos, ha identificado su ubicación de origen.

La imagen de arriba muestra la primera imagen construida de un flash de rayos gamma terrestre basado en datos registrados el 18 de junio de 2018.

El área de interés está a la derecha, lo que corresponde a una tormenta eléctrica que se produjo en Borneo en ese momento. Cuanto más rojo-blanco sea el color, más brillante será el flujo de rayos gamma.

Gracias a estas imágenes, los científicos ahora pueden comparar datos con observaciones de otros satélites y estaciones meteorológicas en el suelo para reconstruir la secuencia de eventos que causan los misteriosos destellos de rayos gamma.

La Estación Espacial Internacional ofrece a ASIM la plataforma perfecta para observar nuestro planeta de esta manera, ya que vuela relativamente cerca de la Tierra a 400 km de altitud y, a menudo, viaja sobre áreas con tormentas eléctricas.

Mayo 2019

ESA www.esa.int

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