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Una hierba común en España puede tener la solución al problema de la sequía

En esta época del año, la grave sequía que azota a España es un tema recurrente en los medios de comunicación. Recientemente han descubierto que una planta común en nuestro país podría tener la clave para crear cultivos más resistentes a la falta de lluvias.

Planta.
Un ejemplar de verdolaga, una planta que también tiene usos culinarios.

Una hierba muy común en nuestro país puede ayudar a entender cómo es posible crear cultivos más resistentes a la sequía, en un planeta cada vez más afectado por los impactos del cambio climático.

Esta hierba es conocida popularmente como verdolaga. De la especie Portulaca oleracea, esta planta se encuentra extendida a lo largo de nuestro país, estando documentada su presencia en todas las provincias. Viene asociada a huertas y regadíos, ya que requiere de cierto grado de humedad en el suelo y de tierras sueltas ricas en nitrógeno.

(...) es la actividad agrícola la que sufre la falta de agua, tanto superficial como subterránea, lo que hace que este tipo de investigación sea cada vez más relevante e impactante.

Según un estudio de la Universidad de Yale, la verdolaga ha desarrollado características propias que le permiten "crear un nuevo tipo de fotosíntesis", resistiendo a la sequía y siendo muy productiva. Estas características la convierten en una superplanta.

En general, las plantas han ido perfeccionando sus mecanismos de fotosíntesis (el proceso por el que las plantas utilizan la luz solar para sintetizar nutrientes a partir del dióxido de carbono y el agua) para hacerlos cada vez más eficientes.

Hay dos "tipos" de fotosíntesis (C4 y CAM) conocidos por su eficacia: el primero, asociado al maíz y la caña de azúcar, permite a estas plantas ser productivas en entornos con altas temperaturas; el segundo está asociado a suculentas como los cactus y los agaves, lo que les permite sobrevivir en zonas donde el agua es muy escasa.

¿Por qué la verdolaga y no otra?

La verdolaga, ahora apodada superplanta, se considera un ejemplo a utilizar en el futuro de la ingeniería agroalimentaria. Esta planta ha adquirido esta importancia precisamente porque puede utilizar los dos tipos de fotosíntesis al mismo tiempo, C4 y CAM, siendo muy productiva y resistente a la sequía.

Aunque ya se sabía que la verdolaga tenía estas dos vías de fotosíntesis, se pensaba que funcionaban por separado y no simultáneamente, como se ha demostrado ahora. Este tipo de metabolismo perfeccionado podría ayudar a los científicos a diseñar nuevas formas de cultivar plantas, frutas y cereales, como el maíz, haciéndolos más resistentes a los episodios de sequía prolongada.

Los científicos a cargo de esta investigación advierten, sin embargo, que aún queda un largo camino por delante de investigación, y que todavía puede haber más especies con estas características que aún no han sido descubiertas.

Como ya explicamos en nuestro portal, el pasado mes de julio fue extremadamente cálido y la sequía en nuestro país se ha agravado considerablemente. Entre otros efectos, es la actividad agrícola la que sufre la falta de agua, tanto en la superficie como en el subsuelo, lo que hace que este tipo de investigación sea cada vez más necesaria.