Misterioso destello verde en el Planeta Rojo

Vastas áreas del cielo nocturno marciano destellan en luz ultravioleta, según imágenes de la nave espacial MAVEN de la NASA. Los resultados se están utilizando para iluminar patrones de circulación complejos en la atmósfera marciana

MAVEN Observa el Cielo Nocturno Marciano Destelleando en Luz Ultravioleta. Créditos: NASA/MAVEN/Goddard Space Flight Center/CU/LASP

El equipo de MAVEN se sorprendió al descubrir que la atmósfera brillaba exactamente tres veces por noche, y solo durante la primavera y el otoño de Marte. Los nuevos datos también revelaron olas y espirales inesperadas sobre los polos de invierno, al tiempo que confirmaron los resultados de la nave espacial Mars Express de que este resplandor nocturno era más brillante en las regiones polares de invierno.

"Las imágenes de MAVEN ofrecen nuestra primera visión global de los movimientos atmosféricos en la atmósfera media de Marte, una región crítica donde las corrientes de aire transportan gases entre las capas más bajas y más altas", dijo Nick Schneider, del Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial (LASP) de la Universidad de Colorado, Boulder, Colorado.

Los brillos se producen cuando los vientos verticales llevan los gases a regiones de mayor densidad, acelerando las reacciones químicas que crean óxido nítrico y alimentan el brillo ultravioleta.

Schneider es líder del instrumento IUVS de MAVEN, que realizó estas observaciones, y autor principal de un artículo sobre esta investigación que apareció el 6 de agosto en el Journal of Geophysical Research, Space Physics. La luz ultravioleta es invisible para el ojo humano pero detectable por instrumentos especializados.

"El brillo ultravioleta proviene principalmente de una altitud de aproximadamente 70 kilómetros, con el punto más brillante de aproximadamente mil kilómetros de ancho, y es tan brillante en ultravioleta como las luces del norte de la Tierra", dijo Zac Milby, también de LASP. "Desafortunadamente, la composición de la atmósfera de Marte significa que estos puntos brillantes no emiten luz a longitudes de onda visibles que les permitan ser vistos por futuros astronautas de Marte". Lástima: las zonas brillantes se intensificarían por encima de cada noche después del atardecer, y se desplazarían por el cielo a 300 kilómetros por hora.

Los destellos revelan la importancia de las ondas que rodean a los planetas en la atmósfera de Marte. El número de ondas y su velocidad indica que la atmósfera media de Marte está influenciada por el patrón diario de calentamiento solar y las perturbaciones de la topografía de las enormes montañas volcánicas de Marte. Estos puntos son la evidencia más clara de que las ondas de la atmósfera media coinciden con las que se sabe que dominan las capas superiores e inferiores.

"Los principales descubrimientos de MAVEN sobre la pérdida de atmósfera y el cambio climático muestran la importancia de estos vastos patrones de circulación que transportan los gases atmosféricos por todo el planeta y desde la superficie hasta el borde del espacio," dijo Sonal Jain, también de LASP.

A continuación, el equipo planea mirar el resplandor nocturno "de lado", en lugar de mirar hacia abajo desde arriba, utilizando datos tomados por IUVS que se encuentran justo por encima del borde del planeta. Esta nueva perspectiva se utilizará para comprender los vientos verticales y los cambios estacionales con mayor precisión.

El resplandor nocturno marciano fue observado por primera vez por el instrumento SPICAM en la nave espacial Mars Express de la Agencia Espacial Europea. Sin embargo, IUVS es un instrumento de próxima generación capaz de trazar repetidamente el resplandor nocturno, encontrando patrones y comportamientos periódicos. Muchos planetas, incluida la Tierra, tienen un resplandor nocturno, pero MAVEN es la primera misión que recoge tantas imágenes del resplandor nocturno de otro planeta.

6/8/2020

La NASA en Español

Esta entrada se publicó en Noticias en 09 Ago 2020 por Francisco Martín León