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Faltan nubes noctilucentes sobre la Antártida

Algo extraño está sucediendo a 80 km sobre la Antártida. O mejor dicho, no está sucediendo. ¿Qué está pasando?

Imagen de nubes noctilucentes, sólo para ilustración. Wikipedia

Las nubes noctilucentes (Noctilucent clouds, NLCs ), que normalmente cubren el continente helado en diciembre, están casi ausentes.

Estas imágenes de la nave espacial AIM de la NASA comparan la Nochebuena de 2019 con la Nochebuena de 2020.

"La comparación es realmente asombrosa", dice Cora Randall del Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la Universidad de Colorado. "Las frecuencias de las nubes noctilucentes están cerca de cero este año".

Las NLCs son las nubes más altas de la Tierra.

Se forman cuando en verano gotitas de vapor de agua se elevan desde los polos hasta el borde del espacio. El agua, que se cristaliza alrededor de motas de polvo de meteorito a 80 km sobre la superficie de la Tierra, crea hermosas estructuras de color azul eléctrico, generalmente visibles de noviembre a febrero en el sur y de mayo a agosto en el norte.

Un punto crucial: las nubes noctilucentes se forman durante el verano. Y ese es el problema.

Aunque el verano comenzó oficialmente en la Antártida hace una semana, la estratosfera sur todavía parece pensar que es invierno. En particular, el vórtice polar estratosférico sur, que debería estar rompiéndose ahora, está obstinadamente resistiéndose El vórtice polar ahoga las ondas de gravedad, que normalmente transportarían vapor de agua a la atmósfera superior. Sin vapor de agua, no se pueden formar NLC.

Estas gráficas del tamaño del agujero de ozono y la velocidad del viento zonal resaltan condiciones inusuales en la estratosfera sur en diciembre de 2020.

"La estratosfera del hemisferio sur es muy inusual este año", dice Randall. "El agujero de ozono es excepcionalmente grande, hasta hace poco, y los vientos zonales soplaban en la dirección incorrecta y, en general, la estratosfera es mucho más 'invernal' de lo que debería ser en diciembre".

Eventualmente, la estratosfera cambiará a su estado de verano y las NLCs pueden comenzar a florecer. ¿Pero cuándo? Los investigadores no lo saben. Si las nubes permanecen suprimidas solo una semana más, romperá los récords anteriores de baja actividad de NLC en el hemisferio sur. Manténgase atento a las actualizaciones aquí mismo en Spaceweather.com.

Spaceweather.com

Esta entrada se publicó en Noticias en 29 Dic 2020 por Francisco Martín León