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Un asteroide de 1 km se acerca para estrenar la primavera

Este domingo día 21 de marzo vamos a tener un encuentro con 2001 F032, un asteroide descubierto hace 20 años y que mide aproximadamente 1 km. ¿A qué distancia pasará? ¿Representa un peligro?

Asteroide
Un asteroide de 1 km "nos rozará" este domingo día 21 de marzo. Imagen: recreación

A diario miles de pequeñas piedras y rocas intentan cruzar la atmósfera. La gravedad y la velocidad con la que avanza la Tierra por el espacio hacen que esto sea una constante. Por suerte, la mayoría de estos objetos acaban desintegrados antes de tocar la superficie. Si es de noche, nos deleitan con una buena estrella fugaz o un bólido.

Los objetos de mayor tamaño, afortunadamente, son detectados con mucha antelación. Nos referimos a grandes rocas, los asteroides, que miden entre cientos de metros y algún kilómetro de diámetro. Los telescopios rastrean constantemente el cielo en busca de ellos, un papel que desempeña, por cierto, uno que tenemos en las Islas Canarias. Es una tarea que lleva a cabo el CNEOS (Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra).

Este inicio de primavera nos va a visitar el que será seguramente el mayor que llegará este 2021 cerca de la Tierra. Un asteroide de nada más y nada menos 1 km de diámetro. Con un tamaño tan considerable y la velocidad que lleva, ¿representará un peligro?

Cómo es el asteroide 2001 F032

Este asteroide, tal y como indica su nombre, fue descubierto hace 20 años, en marzo de 2001. El telescopio que lo detectó por primera vez fue el Lincoln Near-Earth Asteroid Research (LINEAR) en Socorro, Nuevo México, y rápidamente fue catalogado como asteroide potencialmente peligroso. El motivo principal era el tamaño, y especialmente, la trayectoria, que lo acercaba mucho a la Tierra.

Trayectoria asteroide
La órbita del asteroide (blanco) roza la de la Tierra (cian): Fuente: NASA

Con el tamaño que hemos comentado, llama muchísimo la atención su velocidad. Se estima que pasará a una friolera de 124.000 kilómetros por hora. Es una velocidad superior a la que suelen viajar los objetos que se acercan a la Tierra con las mismas características. El motivo es la excentricidad de la órbita que describe alrededor del Sol, muy alejada de la circunferencia que todos imaginamos.

Pero lo que todos nos preguntamos es la distancia a la que va a pasar de la Tierra. Según los cálculos de la NASA, lo hará aproximadamente a 2 millones de kilómetros. Podríamos pensar que esto es mucho, pero tratándose de un objeto de tal tamaño, hay que seguirlo de muy cerca.

La distancia a la que pasará el asteroide 2001 F032 es de, aproximadamente, un poco más de 5 veces la distancia entre la Tierra y la Luna.

¿Estamos en peligro?

Asegurar que no estamos en peligro no sería del todo cierto. Siempre estamos en peligro. Por este motivo los astrónomos están constantemente rastreando el espacio en busca de objetos de este tamaño. Imaginad qué sucedería si una roca de un kilómetro de diámetro impactara contra la superficie a esa velocidad. Las consecuencias serían devastadoras y tendría una implicación en el clima de toda la Tierra posiblemente. Por lo que se refiere a este asteroide, eso sí, podemos estar tranquilos. La distancia es suficiente para quedarnos a salvo.

La proximidad de este asteroide va a ser una gran oportunidad para estos mismos astrónomos. Podrán analizar de cerca un objeto de estas características: su forma, su composición... y constatar si tiene o no tiene una luna. Eso no es ninguna locura. Según la NASA, aproximadamente el 15% de los objetos con un tamaño parecido al de 2001 F032 que se han estudiado durante 20 años tenían una pequeña luna. Sería algo muy curioso de ver.

Por cierto, la próxima visita de este objeto será en 2052. Según los cálculos, ese año no pasaría tan cerca, sino a unas 7 distancias lunares aproximadamente.